Tropas de Sudáfrica en Bengasi, diciembre de 1941

Tropas de Sudáfrica en Bengasi, diciembre de 1941

Tropas de Sudáfrica en Bengasi, diciembre de 1941

Aquí vemos tropas de unidades de vehículos blindados sudafricanos (probablemente el 4º Regimiento de Vehículos Blindados de Sudáfrica), parte de la 7ª División Blindada), celebrando la Navidad en Bengasi en diciembre de 1941, durante el avance posterior a la Operación Crusader. El puerto solo permaneció en manos de los Aliados durante poco más de un mes, antes de caer ante Rommel durante su Segunda Ofensiva. El vehículo blindado líder es probablemente un Harmon Herrington Mk II, que llevaba un cañón antitanque Boyes y una ametralladora de 7,7 mm en la torreta.


Acontecimientos históricos de diciembre de 1941

    La Patrulla Aérea Civil de EE. UU. (CAP) organiza la apertura de la pista de patinaje más grande (fuera de Nueva York) en Peekskill, Nueva York Los Gigantes de Nueva York nombran a Mel Ott como jugador-gerente que reemplaza a otro futuro miembro del Salón de la Fama del Béisbol, Bill Terry, que dirige el sistema de granjas de los Gigantes en EE. UU. La inteligencia naval deja de molestar al cónsul japonés

Ataque a Pearl Harbor

2 de diciembre, el mariscal japonés almirante Yamamoto envía su flota a Pearl Harbor

Evento de Interesar

2 de diciembre El mafioso estadounidense Louis Buchalter es condenado a muerte junto con sus lugartenientes Emanuel Weiss y Louis Capone

Evento de Interesar

    La ordenanza nazi coloca a los judíos de Polonia fuera de la protección de los tribunales La Asociación de Escritores de Fútbol de América organizó los estrenos de & quotAngel Street & quot de Patrick Hamilton en la ciudad de Nueva York. dejar Pearl Harbor se estrena & quotSullivan's Travels & quot, dirigida por Preston Sturges y protagonizada por Joel McCrea y Veronica Lake

'Infamia' como el ataque japonés a Pearl Harbor

8 de diciembre El presidente de los Estados Unidos, Franklin D. Roosevelt, pronuncia un discurso sobre el `` Día de la infamia '' ante el Congreso de los Estados Unidos un día después del bombardeo de Pearl Harbor

El USS Shaw explota después de recibir un impacto directo en Pearl Harbor. © Everett Histórico / Shutterstock.com

Evento de Interesar

9 de diciembre 300 Montgomery, San Francisco abre como nueva sede de Bank of America

    Séptimo premio del Trofeo Heisman: Bruce Smith, Minnesota (HB) China declara la guerra a Japón, Alemania e Italia informes del Registro de Ciudadanos & quot; Se informó que aviones hostiles se acercaban a Westchester & quot; Adolf Hitler ordena que los barcos estadounidenses sean torpedeados El acorazado británico Prince of Wales y el crucero de batalla Repulse (Force Z) hundido tras los ataques aéreos japoneses frente a Malaya. 840 hombres mueren

Evento de Interesar

14 de diciembre El primer ministro Winston Churchill viaja a EE. UU. A bordo del HMS Duke of York

    Torpedos U-557 El crucero británico Galatea Japón y Tailandia firman un tratado de alianza Uso restringido de gas / electricidad en Holanda Se hunde el submarino alemán U-127

Evento de Interesar

15 de diciembre Nazi transfiere a 100 ciudadanos checos, Heinrich Himmler se desmaya

    África del Norte: asalto aliado a italianos El USS Swordfish que posa Gazala se convierte en el primer submarino estadounidense en hundir un barco japonés La Federación Estadounidense del Trabajo adopta una política de no huelga en las industrias de guerra. Sarawak ocupada por fuerzas japonesas Tropas holandesas y australianas desembarcan en Timor portugués Submarino alemán U-31 hundido

Evento de Interesar

17 de diciembre las tropas alemanas lideradas por Erwin Rommel comienzan a retirarse en el norte de África

    Segunda Guerra Mundial: comienzo del asedio de Sebastopol. 44 tripulantes supervivientes del U-434 alemán se rinden al HMS Blankney después de hundir su submarino herido. Dos se pierden. Tropas japonesas aterrizan en Hong Kong Se hunde el submarino alemán U-574 Adolf Hitler toma el mando completo del ejército alemán Oficina de Censura de los EE. UU. Creada para controlar la información relacionada con la Francia Libre de la Segunda Guerra Mundial bajo el mando de adm Muselier ocupa St-Pierre et Miquelon Las tropas japonesas desembarcan en Mindanao, Filipinas Segunda Guerra Mundial: Primera batalla del Grupo de Voluntarios Estadounidenses, más conocido como los & quot; Tigres Voladores & quot en Kunming, China. Chicago Bears Ray McLean hace la última patada de la NFL para un punto extra

NFL Campeonato

21 de diciembre Campeonato de la Liga Nacional de Fútbol Americano, Wrigley Field, Chicago: Los Chicago Bears vencieron a los New York Giants, 37-9 al primer equipo en la era de los juegos de campeonato de la NFL (desde 1933) para ganar títulos consecutivos El quinto título general de los Bears

Evento de Interesar

22 de diciembre Tito establece la 1a Brigada Proletaria en Yugoslavia

    Winston Churchill llega a Washington, DC para una conferencia en tiempo de guerra. Draft de la NFL de 1942: Bill Dudley de la Universidad de Virginia, primera elección de los Acereros de Pittsburgh. La flota de Pearl Harbor del almirante Nagumo regresa a Japón Japón anuncia la rendición de la guarnición británico-canadiense en Hong Kong Los portaaviones japoneses Akagi / Kagu en Kure, Japón Winston Churchill se convierte en el primer primer ministro británico en dirigirse a una reunión conjunta del Congreso de los Estados Unidos, advirtiendo que Axis & quot; se detendría ante nada & quot; Japón bombardea Manila a pesar de que fue declarada & quot; ciudad abierta & quot;

Evento de Interesar

27 de diciembre Dmitri Shostakovich completa su séptima sinfonía en Siberia

    El estado de sitio entra en vigor en Bohemia y Moravia Los nazis exigen que los médicos holandeses se unan a la organización nazi

La domesticación de Winston Churchill

30 de diciembre En un emotivo discurso ante el Parlamento canadiense, Winston Churchill afirma que Gran Bretaña nunca se rendirá ante "Hitler y su banda nazi" y que "han pedido la guerra total". Asegurémonos de que lo obtengan & quot. Luego, Yousef Karsh lo captura en su famosa fotografía, & quot; El león rugiente & quot.


Fuerzas sudafricanas en el norte de África II

A finales de junio de 1942, el Octavo Ejército, con las fuerzas del Eje no muy lejos, se había reagrupado a lo largo de la "Línea Alamein", una cadena de posiciones defensivas preparadas llamadas cajas que se extendían desde la costa sur hasta la Depresión de Qattara. Lo que se conoció como la Primera Batalla de Alamein constituiría el último intento de los Aliados de detener a los alemanes e italianos antes de que llegaran a El Cairo. Con la Primera División asignada a la sección más al norte de la línea, Pienaar colocó su Tercera Brigada de Infantería con un considerable apoyo de artillería dentro de la '' Caja Alamein '' y retiró a la Primera y Segunda Brigadas al sureste desde donde serían empleadas tan rápidamente. Fuerzas de reacción. Temprano en la mañana del 1 de julio, la 90 División de Infantería Ligera alemana avanzó a lo largo de la costa y fue detenida por las defensas sudafricanas y el intenso fuego de artillería. Una concentración de blindados alemanes intentó abrirse paso justo al sur de la 90.a División, pero quedó atrapada en un fuego cruzado entre las tres brigadas sudafricanas y se retiró. A lo largo del frente, el avance del Eje se detuvo y el 4 de julio Rommel ordenó a sus hombres que se atrincheraran. Los ataques, contraataques e incursiones continuaron hasta mediados de julio. La Primera División sufrió 1.997 bajas en junio y 527 en julio. Fue por esta época que la división recibió cañones antitanques de seis libras, lo que les dio una mejor capacidad anti-blindaje.

En la noche del 23 al 24 de octubre, los soldados de Sudáfrica participaron en la Operación Lightfoot, un asalto masivo de infantería, apoyado por artillería y seguido por ingenieros que despejarían caminos a través de campos de minas para los tanques. Este fue el comienzo de la Segunda Batalla de Alamein. La Segunda y Tercera brigadas sudafricanas avanzarían hacia el suroeste a lo largo de Qattara Road con la intención de superar los puntos fuertes del enemigo y tomar una sección de 5 kilómetros de largo de Miteiriya Ridge. La Primera Brigada se colocó al sureste para proporcionar fuego de mortero de apoyo en la cresta y para abrir brechas en los campos de minas enemigos según fuera necesario. Sostenida por la artillería enemiga y el fuego de ametralladoras, la Segunda Brigada, compuesta por los montañeses de Ciudad del Cabo, los rifles montados de Natal y el batallón de la Fuerza de ventas, sufrió muchas bajas pero finalmente tomó las posiciones defensivas del Eje y alcanzó su objetivo. De las 334 bajas de la brigada esa noche, el Batallón de la Fuerza de ventas sufrió el peor con 41 muertos y 148 heridos. El cabo Lucas Majozi, un camillero del NMC que había sufrido varias heridas, se negó a recibir tratamiento médico y siguió expuesto al fuego de las ametralladoras para llevar a los heridos a un lugar seguro. Al recibir la Medalla de Conducta Distinguida, se convirtió en el soldado sudafricano negro más condecorado de la Segunda Guerra Mundial. Durante el ataque, la Tercera Brigada — la Infantería Ligera Rand, la Infantería Ligera Real de Durban y el Caballo Ligero Imperial — avanzó más fácilmente y recibió bajas leves. Un regimiento de vehículos blindados sudafricano se adjuntó a la Primera División Blindada británica que avanzó hacia el oeste a través de un corredor hacia Kidney Ridge, fue detenido por un punto fuerte enemigo y empujado al día siguiente. Durante el 24 y 25 de octubre, la infantería sudafricana se atrincheró en Miteiriya Ridge y los tanques, las armas y el transporte avanzaron por Qattara Road. En la noche del 26 al 27 de octubre, dos compañías, una de los montañeses de Ciudad del Cabo y otra del 2 Regimiento Botha, se apoderaron de un punto fuerte enemigo llamado "Colmena" y, al mismo tiempo, la Primera Brigada avanzó 1.000 yardas más allá de la división original. objetivo. Con el fin de crear una reserva para futuras operaciones ofensivas, los neozelandeses se retiraron de la línea y, para el 28 de octubre, la División de Sudáfrica se había movido a la derecha para reemplazarlos. Dentro de la nueva área de la división, la Primera Brigada giró a la derecha, la Tercera Brigada a la izquierda y la Segunda permaneció en reserva. En la noche del 30 al 31 de octubre, las posiciones del Eje frente a la División Sudafricana fueron bombardeadas por artillería sudafricana para desviar la atención de un empuje hacia el norte de los australianos más cerca de la costa.

Durante los primeros días de noviembre, dos regimientos de vehículos blindados sudafricanos participaron en la Operación Supercarga, la ofensiva aliada que rompió las líneas enemigas y envió a las fuerzas del Eje en una retirada final hacia el oeste. Avanzando, los vehículos blindados sudafricanos operaban detrás de las líneas enemigas destruyendo el transporte y los suministros. Para el 8 de noviembre, el Regimiento Cuatro / Seis había contabilizado 5.000 prisioneros enemigos, 150 cañones y 350 vehículos, y el 12 de noviembre, fue la primera unidad aliada en entrar en Tobruk, abandonada por el Eje, liberando a un gran número de prisioneros NMC. . A medida que avanzaba la infantería británica y neozelandesa como parte de la Supercarga, las unidades de la División Sudafricana ocuparon su lugar en la línea defensiva desde donde montaron patrullas de combate y fueron hostigadas por los bombardeos del Eje. A mediados de noviembre, después de la retirada general del Eje de Alamein, la Primera División Sudafricana fue retirada a Quassasin. En diciembre de 1942 y enero de 1943, la división fue transportada a Sudáfrica para su conversión como formación blindada. El 19 de diciembre, el avión que transportaba al general de división Pienaar, a quien el historiador Neil Orpen describió como uno de los "comandantes militares más coloridos y más capaces" de Sudáfrica, y parte de su personal de regreso a Sudáfrica se estrelló en el lago Victoria sin sobrevivientes. Después de la toma de Tobruk, el Regimiento de Vehículos Blindados Cuatro / Seis de Sudáfrica continuó liderando el avance aliado como parte de una brigada británica de blindados ligeros hasta Bengasi que fue tomada el 20 de noviembre de 1942. El Regimiento de Vehículos Blindados Cuatro / Seis luego fue enviado de regreso a Sudáfrica, donde se disolvió, al igual que su formación matriz, el Cuerpo de Tanques de Sudáfrica, para crear la nueva división blindada. También es importante señalar que los ingenieros sudafricanos, que participaron en la persecución de las fuerzas del Eje por el Octavo Ejército después de Alamein, abrieron brechas en los campos de minas, repararon carreteras, vías férreas y puertos y aseguraron el suministro de agua. El 12 de mayo de 1943, aviones de combate sudafricanos lanzaron las últimas bombas de la campaña norteafricana en la que Sudáfrica perdió 2.104 hombres muertos, 3.928 heridos y 14.247 capturados.

Desierto occidental (al 17 de octubre de 1942: Segunda batalla de El Alemain)

Comandante de la 1ra División: General de División Daniel Hermanus (& # 8220Dan & # 8221) Pienaar CB, DSO & amp Bar

1a Brigada de Infantería Sudafricana Brigada. E.P. Hartshorn

1er Duque de Edimburgo & # 8217s Own Rifles SA Cuerpo de Infantería

1er Cuerpo de Infantería Royal Natal Carabineers SA

1er Cuerpo de Infantería de Escocia de Transvaal SA

Un cuerpo de tanques del Regt SA de vehículos blindados de la 3.a escuadra SA

Tercer y cuarto cuerpo de artillería de las SA de baterías antitanque

1er Cuerpo de Artillería de la Batería Antiaérea Ligera SA

1er Cuerpo de Ingeniería de la Compañía de Campo SA

11 ° y 15 ° Baterías de campo del 4 ° Cuerpo de artillería de Regt SA de campo

7, 19 y 20 baterías de campo del 7o cuerpo de artillería de Regt SA de campo

2da Brigada de Infantería Sudafricana Brigada. QUIÉN Y DÓNDE. Poole

1er Cuerpo de Infantería SA de los montañeses de Ciudad del Cabo

1er Cuerpo de Infantería SA de Rifles Montados de Natal

1er Batallón de la Fuerza de ventas Cuerpo de Infantería SA

2do Cuerpo de Infantería del Batallón de la Fuerza de ventas SA

Compañía B (Ametralladora), Cuerpo de Infantería Die Middelandse Regiment SA

4ta Compañía (Ametralladora), Cuerpo de Infantería Steyn SA del presidente del regimiento

1er y 2do Cuerpo de Artillería de las SA de Baterías Antitanques

3.a batería antiaérea ligera (menos dos tropas) Cuerpo de artillería de las SA

1. °, 3. ° y 14. ° Baterías de campo del 1. ° Cuerpo de artillería de la Regt SA de campo

Tercera Brigada de Infantería Sudafricana Brigada. R.J. (Bobby) Palmer

1er Cuerpo de Infantería Imperial Light Horse SA

1er Cuerpo de Infantería SA de Infantería Ligera Rand

1er Cuerpo de Infantería SA de Infantería Ligera Real de Durban

Una Tropa 3er Cuerpo de Artillería de la Batería Antiaérea Ligera SA

2do Cuerpo de Ingeniería de la Compañía de Campo SA

2do Regt. Botha, SA Cuerpo de Infantería

regimiento Presidente Steyn (menos un Coy), Cuerpo de Infantería de Sudáfrica

3er Regimiento de Vehículos Blindados de SA (menos un escuadrón), Cuerpo de Tanques de SA

8 ° Regimiento Real de Tanques, (parte del 23 ° Grupo de Brigadas Blindadas) [116] equipado con tanques Valentine

Formaciones adjuntas

No se refleja en el orden de batalla anterior debido a discrepancias de fechas:

21a Brigada de Infantería de África Oriental del 27 de febrero de 1941 al 6 de abril de 1941

Brigada polaca independiente de fusileros de los Cárpatos desde el 3 de febrero de 1942 hasta el 18 de marzo de 1942


Tropas de Sudáfrica en Bengasi, diciembre de 1941 - Historia

Por Walter S. Zapotoczny

Cuando la mayoría de la gente piensa en el ejército italiano en el norte de África durante la Segunda Guerra Mundial, tiende a creer que el soldado italiano medio ofreció poca resistencia a los aliados antes de rendirse. Muchos creen que el ejército italiano, en su conjunto, actuó de manera cobarde en el norte de África.

La realidad no es tan sencilla. La pregunta sigue siendo si los italianos fueron realmente cobardes o víctimas de las circunstancias. Si bien el compromiso del soldado italiano con la guerra no fue tan grande como el del soldado alemán, muchos italianos lucharon con valentía. Las divisiones italianas de Littorio y Ariete se ganaron la admiración de los aliados en Tobruk, Gazala y El Alamein. El ejército italiano desempeñó un papel importante como parte del Afrika Korps alemán y representó una gran parte del poder de combate del Eje en el norte de África durante 1941 y 1942. Con el fin de determinar cómo el ejército italiano se ganó la reputación que obtuvo, Es necesario analizar por qué y cómo lucharon los italianos.

Campaña Mussolini & # 8217s en África

En 1940, parecía que los éxitos alemanes en Polonia, Francia y Noruega pondrían fin a la guerra. Al dictador italiano Benito Mussolini le preocupaba que Italia pudiera perder su parte del botín. El 10 de junio de 1940 declaró la guerra a Gran Bretaña y Francia. Estaba seguro de que Francia y Gran Bretaña se rendirían pronto y no creía que Italia tuviera que luchar mucho.

Mussolini quería ocupar las colonias francesas y británicas en África y tomar el control del Canal de Suez de manos de los británicos. En agosto de 1940, ordenó ataques contra posiciones británicas en África Oriental y Egipto. Las tropas de la colonia italiana de Etiopía invadieron la Somalilandia británica y rápidamente invadieron su guarnición compuesta en su mayoría por nativos reclutados.

Al mismo tiempo, otras tropas italianas comenzaron a moverse hacia el oeste desde Etiopía hacia Sudán para apoderarse de la parte superior del valle del Nilo. Rápidamente capturaron Kassala y Gallabat, mientras que más tropas italianas se trasladaron al sur para capturar Moyale, en la parte norte de la colonia británica de Kenia.

Animados por sus éxitos, los italianos se prepararon para marchar desde Libia a través del norte de Egipto para apoderarse del Canal de Suez. Los elementos más jóvenes del ejército italiano fueron adoctrinados para considerarse invencibles por ser italianos y fascistas. Se les enseñó que sus enemigos eran inferiores y serían fácilmente derrotados. Mussolini rechazó repetidamente las ofertas de ayuda de Hitler durante este período, convencido de que sus fuerzas podían vencer a los británicos.

Operation Compass: un contraataque aplastante

El 13 de septiembre de 1940, el mariscal Rodolfo Graziani, comandante del ejército italiano en el norte de África, inició su avance hacia Egipto, con la esperanza de hacer una rápida carrera hacia el Canal de Suez. Él comandó un ejército de 236.000 hombres apoyado por una poderosa fuerza aérea. Sin embargo, detrás del abrumador número que enfrentan los británicos había flagrantes debilidades que ni siquiera la confianza fascista de Graziani pudo superar.

El Décimo y el Quinto Ejércitos italianos en Libia marcharon a pie, mientras que los británicos viajaban en camiones. Dos de las seis divisiones italianas eran uniformes de la milicia Camisa Negra, vestidos con elegantes uniformes negros, pero soldados mal entrenados. La principal característica de las tácticas italianas fue la falta de flexibilidad. Habían permanecido apegados a un principio, que consistía en la concentración de la mayor masa posible para cualquier tarea que les esperara.

Además, las divisiones italianas se redujeron de tres regimientos a dos. Esto creó más divisiones italianas pero debilitó su fuerza. Además, las fuerzas italianas se basaron en equipos deficientes y obsoletos. Los vehículos blindados se remontan a 1909. El tanque L3 montaba solo dos ametralladoras Breda. El tanque M11 de poca potencia y blindaje no era mejor. Su cañón de 37 mm no pudo atravesar. El tanque pesado M13 tenía un cañón de 47 mm, pero avanzaba a nueve millas por hora. Ninguno podía igualar al tanque británico Matilda con su armadura de 50 mm y su cañón de 40 mm. Las tropas italianas estaban escasos de cañones antitanques, cañones antiaéreos, municiones y aparatos de radio. La artillería era ligera y antigua.

Los soldados de infantería italianos llevaban el rifle Mannlicher-Carcano, un modelo de 1881, que sufría de baja velocidad de boca. Sus ametralladoras Breda eran torpes de operar y se atascaban fácilmente. Por otro lado, las tropas británicas utilizaron el confiable rifle Lee-Enfield calibre .303 y las muy buenas ametralladoras Bren y Vickers. Los italianos también tuvieron problemas en el aire. Si bien pudieron sortear 84 bombarderos modernos y 114 cazas, respaldados por 113 aviones obsoletos, fueron completamente superados por los aviones de combate británicos Hawker Hurricane. Además, el ejército británico, que se había entrenado durante años en el desierto egipcio, era mucho mejor para mantener su equipo en las condiciones extremas del clima árido.

Cuatro divisiones italianas y un grupo blindado al mando del general Annibale Bergonzoli avanzaron lentamente hacia Egipto, a través de un paisaje hostil a temperaturas de hasta 122 grados Fahrenheit. Lograron cubrir solo 12 millas por día. Históricamente, el ejército italiano estaba estructurado para su despliegue en el terreno montañoso que se encuentra en Italia y sus vecinos inmediatos. El ejército de Graziani en su conjunto no estaba entrenado para la guerra en el desierto, y el calor y la arena afectaron a los hombres y al equipo.

Las fuerzas del general británico Archibald Wavell, que estaban distraídas en el África Occidental Francesa, ofrecieron poca resistencia, y la División Camisa Negra del 23 de marzo ocuparon Sidi Barrani el 16 de septiembre. Los italianos estaban ahora a 60 millas dentro de la frontera egipcia. A pesar de la fuerza superior italiana, los británicos atacaron el 9 de diciembre. El general Richard O'Connor dirigió dos divisiones, la 7ª Blindada y la 4ª India, en el ataque, apoyadas por el 7º Regimiento Real de Tanques.

Los italianos no pudieron detener a los tanques británicos Matilda. Rápidamente encontraron un hueco en las defensas italianas. Aprovechando las rígidas tácticas italianas, el pobre liderazgo y las deficiencias de equipo, se precipitaron, sorprendiendo a Graziani. La principal fuerza británica corrió hacia la costa en Sidi Barrani, mientras los destacamentos atacaban la retaguardia de las unidades italianas.

Los italianos no tuvieron la flexibilidad para desviarse de sus formaciones. Mientras que los soldados individuales lucharon valientemente, en dos días se rindieron casi 40.000 italianos. El resto de la fuerza de Graziani se retiró hacia el oeste, hacia Libia. El soldado italiano promedio comenzó a tener serias dudas sobre la invencibilidad de su ejército, y la falta de confianza en el liderazgo italiano llegó al nivel de la crisis.

La devastadora ofensiva británica de diciembre de 1940 había provocado una serie de graves retrocesos. Por tanto, el alto mando italiano solicitó ayuda alemana. El X Fliegerkorps de la Luftwaffe recibió la orden de viajar a Italia desde Noruega y llegó a Sicilia a finales de diciembre de 1940. Los alemanes operaron contra la navegación aliada y patrullaron las rutas marítimas entre Italia y Libia. Sin embargo, a mediados de febrero de 1941, al no haber recibido aún el apoyo terrestre que solicitó, las fuerzas italianas de Graziani fueron invadidas y 115.000 hombres se rindieron.

Llega el Afrika Korps

A raíz de las derrotas italianas, Hitler decidió enviar una formación del ejército alemán a Libia. La intervención recibió el nombre en código de Operación Girasol e incluyó a la 5ª División Luz y la 15ª Divisiones Panzer. Los elementos de avanzada de la fuerza alemana comenzaron a llegar a Trípoli el 14 de febrero de 1941. El Deutsches Afrika Korps se formó cinco días después. El general Erwin Rommel comandaba las fuerzas alemanas en el norte de África y, en aras de la diplomacia, se le ordenó servir al mando del general Italo Gariboldi, que había sucedido al derrotado mariscal Graziani como comandante italiano en el norte de África.

Inmediatamente después de su llegada a Trípoli el 12 de febrero de 1941, Rommel comenzó a organizar la defensa de Tripolitania, en el oeste de Libia, y a hacer planes para acciones ofensivas. Las divisiones blindadas italianas Ariete y Trento llegaron desde Italia. El Ariete estaba compuesto por 6949 hombres, 163 tanques, 36 cañones de campaña y 61 cañones antitanques. La infantería motorizada estaba formada por la 101ª División de Trieste y la 102ª División de Trento. El contingente de infantería semimotorizado incluía la 17ª División de Pavía, la 25ª División de Bolonia y la 27ª División de Brescia. Como las formaciones motorizadas, estas unidades tenían dos regimientos de infantería. Las divisiones de infantería consistían en el 55º Savona y el 60º Sabartha.

Los italianos introdujeron los tanques M-13/40 más modernos, agrupados en unidades motorizadas y no lanzados juntos como los tanques de Graziani durante su ofensiva. También utilizaron su primera compañía de vehículos blindados. Para borrar el pobre desempeño de alguna artillería obsoleta, los italianos introdujeron el uso de cañones autopropulsados ​​en apoyo cercano y en ataques antitanques al “concentrar” la artillería. La División Ariete comenzó a usar el cañón antiaéreo 90/53, que era capaz de perforar 100 mm de blindaje a 1000 yardas. Rommel tenía a su disposición 100.000 soldados italianos, 7.000 camiones italianos, 1.000 cañones italianos y 151 aviones italianos.

Rommel va a la ofensiva

Después de hacer una pausa para reponer y reorganizar sus fuerzas, el mariscal de campo Rommel lanzó un ataque contra Gazala a fines de mayo de 1942.

Las órdenes de Rommel eran asumir una postura defensiva y mantener la línea del frente. Al descubrir que las defensas británicas eran escasas, rápidamente derrotó a las fuerzas aliadas en El Agheila el 24 de marzo. Luego lanzó una ofensiva que, para el 15 de abril, había empujado a los británicos de regreso a Salum, capturando a todos menos Tobruk, que estaba rodeado y sitiado. . Durante este viaje, también logró capturar a dos generales británicos, Richard O’Connor y Sir Philip Neame.

Gariboldi trató de contener a Rommel, insistiendo en que cualquier movimiento adicional sería una violación directa de las órdenes. Rommel lo ignoró y dijo: "Decidí seguir pisando los talones al enemigo en retirada y hacer un intento de apoderarse de toda la Cirenaica de un solo golpe".

Bengasi, Libia, cayó el 3 de abril y El-Mechili fue tomado al día siguiente. El 11 de abril, las fuerzas del Eje habían pasado por alto Tobruk y llegaron a Bardia, Sollum y el paso de Halfaya. Rommel atacó Tobruk el 14 de abril pero fue repelido por los británicos. Los aliados, bajo el mando del general británico Claude Auchinleck, lanzaron la Operación Crusader el 18 de noviembre de 1941. Todo el territorio ganado por Rommel fue recuperado, con la excepción de las guarniciones en Bardia y Sollum. Lo que es más significativo, el asedio de Tobruk por parte del Eje se vio aliviado. La línea del frente se fijó nuevamente en El Agheila. Panzer Group Afrika fue redesignado como Panzer Army Afrika el 30 de enero de 1942.

Después de hacer una pausa para reponer y reorganizar sus fuerzas, el mariscal de campo Rommel lanzó un ataque contra Gazala a finales de mayo de 1942. Rommel dirigió personalmente elementos del Ejército Panzer Afrika, el Afrika Korps, el XX Cuerpo Motorizado italiano y la 90 División Alemana de Afrika Ligera en un maniobra de flanqueo alrededor del extremo sur de las líneas británicas, confiando en los propios campos de minas del enemigo para proteger su flanco y retaguardia. Bajo el liderazgo alemán, el X Cuerpo italiano inmovilizó a las tropas aliadas con un ataque frontal, y la 101.a División Motorizada italiana de Trieste atacó la “caja” fortificada en Bir Hacheim desde el oeste mientras que la 132.a División Blindada italiana Ariete, en el flanco izquierdo de El barrido de Rommel, intentó agarrarlo por la espalda.

La línea del frente corría hacia el sur desde la ciudad costera de Gazala, al oeste de Tobruk, hasta el oasis de Bir Hacheim. Las fuerzas británicas se sorprendieron pero lucharon bien, infligiendo grandes bajas a las fuerzas alemanas y arrinconándolas. Al encontrarse atrapado entre un campo minado y las defensas británicas, Rommel estuvo al borde de la rendición. El 29 de mayo, la división italiana de Trieste abrió un camino a través del centro de la línea Gazala. Rommel logró atravesar el área del Caldero y abrumar las defensas británicas. El contraataque británico fue confuso e inútil, fácilmente derrotado por las fuerzas italianas y alemanas que luego continuaron hacia Tobruk.

Esta campaña había visto a la División Blindada de Ariete luchar como una entidad única por primera vez y había demostrado que podía ser una fuerza formidable en las circunstancias adecuadas. Había detenido a la 22ª Brigada Blindada británica en seco desde posiciones defensivas en Bir el Gubi. Había mantenido a la 1.a Brigada Sudafricana fuera de la lucha durante períodos prolongados simplemente por su presencia, y se mantuvo firme frente al considerable hostigamiento de varias formaciones blindadas británicas durante la lucha. Capturó una posición vital de las duras tropas de Nueva Zelanda casi sin disparar un tiro y ayudó a sus aliados alemanes a destruir la 2.ª División de Nueva Zelanda.

Tan pronto como los ingenieros italianos abrieron un camino a través de las minas que los defensores de Tobruk habían plantado, la infantería alemana e italiana entabló un combate cuerpo a cuerpo con las tropas aliadas.

El desempeño de la División Blindada de Ariete había sido impresionante en muchos niveles, y se puede argumentar que hizo una contribución más positiva al éxito del Eje que los alemanes en varios puntos durante los combates. Este fue un cambio significativo con respecto al ejército italiano de 1940.

& # 8220 El soldado italiano no se puede comparar con el soldado alemán & # 8221

El Afrika Korps y el XX Cuerpo Italiano, con la ayuda de la Luftwaffe, comenzaron a asaltar Tobruk el 20 de junio. A lo largo de ese día, 150 bombarderos volaron 580 salidas.

"Se zambulleron en el perímetro en uno de los ataques más espectaculares que he visto", escribió el mayor Freiherr von Mellenthin, oficial de inteligencia de Rommel. "Una gran nube de polvo y humo se elevó desde el sector bajo ataque mientras nuestras bombas se estrellaban contra las defensas ... toda la artillería alemana e italiana se unió con un fuego tremendo y bien coordinado".

Tobruk cayó ante Rommel el 21 de junio. A lo largo de julio, las fuerzas del Eje atacaron al Octavo Ejército británico, que había abandonado sus posiciones y se había retirado al este hasta la línea de El Alamein. En ese momento, el poder de combate del Ejército Panzer Afrika comprendía el 66 por ciento de personal italiano, el 57 por ciento de tanques italianos, el 57 por ciento de artillería italiana y el 55 por ciento de aviones italianos. Incluso con números impresionantes, las diferencias entre los soldados alemanes e italianos se estaban haciendo evidentes.

El mariscal de campo alemán Albert Kesselring, que ascendió al mando de las fuerzas del Eje en el Mediterráneo, proporcionó una evaluación de posguerra de las operaciones en el norte de África, y concluyó de los italianos: “Parecían tener una mentalidad de guarnición y, de hecho, gran parte de su entrenamiento se hizo en guarnición, una práctica totalmente inapropiada para exponer a las tropas a las dificultades del campo de batalla. Su formación siguió siendo superficial, sin haber alcanzado un nivel satisfactorio. El soldado italiano no era un soldado de dentro. El soldado italiano no se puede comparar con el soldado alemán. Hubo una falta de contacto entre los oficiales y los hombres. Los oficiales disfrutaban de raciones equivalentes a su rango, mientras que el soldado común sobrevivía con raciones mínimas ".

Las diferencias entre el soldado alemán y el soldado italiano eran obvias para muchos. Mientras los alemanes transmitían disciplina y orden, se veía al soldado italiano despreocupado y desorganizado. Muchos soldados italianos se desempeñaron bien, mientras que otros parecieron perder su entusiasmo por la guerra.

Empujando a Rommel hacia atrás

El 31 de agosto, Rommel, impaciente por romper la línea El Alamein-El Qattara y avanzar por el Canal de Suez, lanzó un ataque contra Alam Halfa Ridge. Se comprometió con las divisiones alemanas 15 y 21 Panzer y las italianas Ariete, Littorio y las divisiones aerotransportadas Folgore. La infantería italiana avanzó a través de los campos de minas británicos durante todo el día mientras se desataba una tormenta de arena. Durante las noches del 31 de agosto y el 1 de septiembre, los alemanes e italianos fueron el objetivo de los ataques de bombarderos y cazas británicos pesados.

El 2 de septiembre, los británicos hicieron retroceder a las fuerzas del Eje. El 6 de septiembre, debido a la escasez de combustible, Rommel decidió retirar sus fuerzas. Durante este tiempo, las formaciones blindadas germano-italianas estaban comenzando a sufrir una grave escasez de suministro. Kesselring expresó su decepción con la Armada italiana y su esfuerzo por proteger preciosos convoyes de suministros en el Mediterráneo. “No se puede esperar la victoria cuando la acción se rige por el miedo a las pérdidas”, lamentó.

El 23 de octubre de 1942 comenzó la segunda batalla de El Alamein. El Ejército Panzer Afrika de Rommel comprendía el Afrika Korps, las tropas del Ejército Panzer Afrika, el Luftwaffe II Fliegerkorps, el X Cuerpo italiano, el XX Cuerpo motorizado italiano, el XXI Cuerpo italiano, que incluía ocho divisiones italianas, y la 5 Escuadra italiana, Regia Aeronautica. El ataque a las líneas germano-italianas comenzó con más de 800 cañones pesados ​​disparando contra las posiciones alemana e italiana. La infantería atacó cuando los proyectiles golpearon las líneas de Rommel.

Valentía italiana en El Alamein

Muchas unidades italianas demostraron valentía ante el avance aliado. Una de esas unidades fue el III Batallón, 61º Regimiento de Infantería, comandado por el Capitán Attillio Caimi. Sin estar seguros de la situación en la oscuridad y con unos 350 hombres equipados con seis ametralladoras pesadas, 18 ametralladoras ligeras y cuatro morteros de 81 mm, los sicilianos mantuvieron una cortina de fuego indiscriminado de proyectiles y ametralladoras a lo largo del lado occidental de Miteirya Ridge. retrasando con éxito los esfuerzos de los zapadores británicos para limpiar los campos de minas del Eje.

Las unidades dentro de la 102.a División de Trento se comportaron de manera muy diferente bajo el fuego enemigo. At about 4 am on October 24, the Allies had overwhelmed the remnants of Captain Manasseri’s II Battalion, 62nd Regiment. One company continued to resist for some time. Another was observed to be in full flight, screaming, “Front kaput!” as they encountered American-built Sherman and Grant tanks.

Several units of the 102nd Trento Division, including the antitank gunners of Captain Vigano’s Sardegna Grenadiers and Captain Alberti’s 51st Engineer Battalion, were reported to have fought well. The 102nd Trento Division artillery of Colonel Randi’s 46th Artillery Regiment had also waged a brave fight against superior Allied artillery. However, when it came to withdrawal in the face of overwhelming odds, the Sicilians of the 62nd Infantry Regiment tended to become disorganized. The better trained and led German 382nd Grenadier Regiment, on the other hand, was able to stage short, orderly withdrawals, maintaining the integrity of its battalions in the face of heavy attacks.

While the average Italian soldier was not quite so enthusiastic about the cause as Mussolini was, once the reality of the task became clear, they performed well as part of the Afrika Korps and Panzer Army Afrika.

Opposite the 25th New Zealand Infantry Battalion and the South Africans of the Capetown Highlanders, Captain Caimi’s III Battalion, 61st Regiment continued to hold along Miteirya Ridge. With the loss of the 11th Company, III Battalion, 61st Infantry Regiment, Captain Caimi’s battalion had been reduced to about 19 officers and 340 men equipped with six 47mm antitank guns, seven 20mm antitank rifles, six heavy machine guns, six light machine guns, and four 81mm mortars.

Second Lieutenant Eithel Torelli, who was described as “bold, merry, and refreshingly outspoken,” was assigned to Captain Caimi’s 12th Company. The lieutenant’s attitude epitomized that of many of the Italian soldiers. He described the situation as follows: “At three o’clock, it was our turn. The bombardment stopped when the sun rose, and the breeze cleared the smoke and dust. The enemy infantry were a few hundred yards distant. We were firing away with our automatic weapons all morning, but things got a bit hot for us when they began to find the range with their mortars.

“On the flat stretch to the north there must have been about a hundred tanks. Our mortars got four of them and set them on fire. In the evening, we established communications among ourselves and exchanged news and opinions. I made the usual report to the captain, and we cracked a few old jokes but it was obvious that we were both worried.”

Throughout the night, the Italian II and III Battalions, 61st Infantry Regiment had resolutely defended their positions against the heavy but uncoordinated attacks British attacks. In the process, the Italians had suffered more casualties. The 10th Company of III Battalion, 61st Infantry Regiment was overpowered, with 250 Italians captured.

Describing the events of the morning of October 25, 2nd Lieutenant Torelli wrote: “Toward morning the fighting began again, shortly after sun-up we witnessed a terrible hand-to-hand struggle over on our left. The German 5th/382nd was completely annihilated. Their C.O., a lieutenant, was one of the last to fall we could pick him out easily enough because of his great height. The enemy got to within 200 yards of our position, but our mortar fire was too much for them and they beat a retreat. At 9 am, a solitary Stuka circled overhead, then dived on us, and let go its bombs. A short while after the incident enemy tanks infiltrated behind our positions and captured the remains of the 10th Company, the assault platoon and the H.Q. So our battalion was now reduced to the 12th Company and the remnants of the 9th.

“A tank came toward us with a man head and shoulders out of the turret brandishing a machine gun. Then it about-turned and made off. The boys turned the 47mm completely around, 180 degrees, but allowed the tank to get away. This was returning cowardice for cowardice if you like but there were a hundred or more tanks roundabout. Three of the men, whose dugout was in pretty shaky condition, asked if they could come in with me so there were four of us. The enormous superiority of the enemy tanks was getting them down a bit.”

The battalion commander, Captain Caimi, collected the scattered remnants of his headquarters company and counterattacked, reoccupying his battalion headquarters position.

Rommel’s Afrika Korps had suffered great losses, and he became convinced that the main thrust of Montgomery’s attack would be near the Mediterranean. The British and New Zealand infantry attacked south, and Rommel was taken by surprise. Across from the 25th New Zealand Infantry Battalion and the South Africans of the Capetown Highlanders, the Italian III Battalion, 61st Regiment continued to hold its ground along Miteirya Ridge even after experiencing heavy losses. Rommel put tank against tank, but he was hopelessly outnumbered. On November 4, 1942, Rommel began his long retreat to Tunisia.

Not Fit to Fight a European Opponent

General Siegfried Westphal, who served as Rommel’s chief of staff in North Africa, seemed sympathetic to the Italian performance in North Africa. “The Italian soldier was at a disadvantage compared with us as far as weapons, equipment, and other imponderables were concerned,” wrote Westphal. “He was neither equipped nor prepared for a war against a European opponent armed with the most modern weapons, because the Fascist regime had neglected the armed forces. The Army was particularly at a disadvantage in respect of tanks, antitank equipment, artillery, and antiaircraft defense. A considerable portion of the Army’s guns was still composed of the booty collected on the collapse of Austria-Hungary in the autumn of 1918. Their wireless posts were not in a position to transmit or receive while on the move. There were no field kitchens, and the rations were insufficient. Their industry was not equipped to meet the requirements of the armed forces during a war of long duration.

“It was therefore incomparably more difficult for our allies than for us. This has unfortunately not always been taken into account when judging their achievements. At any rate, I am convinced that we would also have been unable to achieve more success with out-of-date and inadequate arms and equipment.”

In the end, Rommel suffered many of the same problems as Graziani did earlier. The lack of transport and supplies and an enemy that had air superiority and almost limitless supplies were too much to overcome.

While the Italian Army was defeated easily in early 1941, the army commanded by Rommel was much more formidable and proved that with proper leadership and equipment the Italian soldier was up to the task. The early Italian defeats helped create the reputation that, to this day, defines the Italian Army’s performance in North Africa. The grueling conditions of the desert, the lack of equipment, and the lack of preparation for the venture did nothing to instill the Italian soldier with duty to a distant dictator. The fact that tens of thousands of Italians chose, voluntarily, to join with the Allies later in the war and fight the Germans in the equally inhospitable terrain of their homeland is often overlooked.

The fact that the average Italian soldier chose not to lay down his life in pursuit of Mussolini’s dream of conquest is cause for reexamination of the question as to whether the Italian Army in North Africa was a cowardly lot or a victim of circumstance.


Germany Turns the Tide in North Africa

To bolster the faltering Italians, Hitler sent General Erwin Rommel (The Desert Fox, Der Wustenfuchs in German) with the Afrika Korps, consisting of two armored divisions. On 14 February 1941, Rommel and the 5th Leichte (Panzer) Division arrived in Tripoli and were joined in early May by the 15th Panzer Division. Although originally intended to be only a small blocking force, by 15 April Rommel and his German-Italian army had pushed the British eastward back to the Egyptian border. He simultaneously assaulted Tobruk, still held by the British, but Tobruk did not fall.

The failure to capture Tobruk was followed by a series of sharp battles (Operation Crusader) in November 1941 that resulted in the Afrika Korps being forced back to its starting point at El Agheila. Rommel's difficulties in the desert had more to do with the ability of the Allies to disrupt his supplies than any failure of Rommel as a commander. Eventually the Afrika Korps returned to the offensive, driving the British back to the Gazala line, just in front of Tobruk, 26-27 May 1942. Rommel then returned to Tobruk and took the port on 21 June 1942, capturing 35,000 British troops. The British retreated to the strategic bottleneck El Alamein (150 miles west of Cairo) and for most of July 1942 the First Battle of El Alamein took place there. In the end, the battle was a stalemate, but stopped Rommel's advance.


Transport of Sonderverband 288 to Africa

A unit that has attracted a bit of attention disproportionate to its size is Sonderverband 288 (SV 288 literally: Special Formation 288). You can find some more information on this unit here, but need to be careful, not all of the information at the link is correct.

SV 288 was originally destined to support the uprising in Iraq and contained Arabic-speaking personnel. It was a mixed formation heavy on support weapons rather than infantry, with anti-tank capabilities.

SV288 during CRUSADER

Elementos de SV288 were ordered across to North Africa from Greece in mid-November after the start of CRUSADER, to form an ad-hoc unit called Sperrverband Daumiller (blocking detachment Daumiller, named after its commander, Captain Daumiller). We meet this unit in the Agheila position at the end of December and in the Marada Oasis in January.

North Africa, SdKfz.250 armoured personnel carrier and Sturmgeschütz III in 1942, likely of SV288. Bundesarchiv Bildarchiv.

Initial Transport

24 November

The first transport was by air on 24 November, when 9 Junkers 52 flew a unit of Gebirgsjäger under the command of Hauptmann (Captain) Daumiller from Greece to Benghazi, to act as a blocking detachment against expected enemy incursions in the area. This was triggered by Operation SYMPHONY (see this link) and the advance of Brigadier Reid’s E-Force to the south (the subject of our first book).

These were probably initially two platoons of Gebirgsjäger[1] of a total strength of 90 men, equipped with 25 anti-tank rifles and a ‘plentiful’ supply of ammunition. los Gebirgsjäger under SV288 were the only Gebirgsjäger to serve in Libya throughout the duration of the war, but a regiment of Gebirgsjäger fought in Tunisia in 1943. This transport brought, according to British intelligence, the total of arrivals to 269 men brought in by plane, but this seems unlikely, and may confuse the numbers flown in with those who arrived on an armed merchant cruiser in Benghazi the same day.

The main transport effort of the day was supposed to happen on two Italian Spica-class torpedo boats[2], it was planned that at mid-day 24 November (departure time is my guess), the HQ of the Heavy MG Platoon, two platoons of engineers with blocking material and 12 light flamethrowers would be brought over to Derna, together with 3 anti-tank rifles, 2 5cm Anti-tank guns, and 3 armoured cars. In total 100 men, 24 vehicles and 12 motor-cycles. Additionally fuel for the vehicles to cover 1,000 standard kilometres (10 consumption units/Verbrauchssätze), and 3 days of rations. It is highly likely that this trip was cancelled, because of the more urgent requirement to bring in fuel on the torpedo boats, and there is no record of them arriving in Derna. The remaining elements, which included a platoon of Sturmgeschütze[2] could not be transported on these small units in any case.

29 November

An ULTRA message showed that Luftwaffe Gaustab[4] commander General Osterkamp, who had been put in charge of the defense of the Benghazi/Agedabia sector, appealed for urgent transport of the armoured cars to counter the threat posed by E-Force, if necessary by using Junkers 90 heavy transport planes, destroyers, or even a cruiser.

30 November

An ULTRA message showed that German air command decided that while the remainder of SV 288 should be transported as soon as possible, fuel had to take precedence. At this point the expected threat from E-Force had been reassessed and downgraded.

1st December

ULTRA intercepts was then stated that 5cm AT guns of 5th Mountain Division should be flown from Crete to Derna.

It is furthermore pointed out that the unit would not be ready to act as a fully equipped and mobile blocking detachment, because it lacked sufficient vehicles, anti-tank guns and its Sturmgeschütze, which would have to be transported on a slower transport ship. In the event, these Stugs did not appear in combat until the Gazala battles in May 1942, when one was captured by South African armoured cars.

Torpedo Boat Alcione in 1939 at Taranto, as she would have appeared in 1941. One of the vessels on which the transport was supposed to have taken place. USMM.

Overall, this little episode shows a few things:

  • The ability of the Wehrmacht to improvise in the face of urgent necessity. They had little qualms to take specialised units and throw them into battle elsewhere when needed.
  • Within one week after the start of CRUSADER the Axis was scrambling to plug what they saw as serious holes. In this case, it is Brigadier Reid’s E-Force that had them running scared all along the coastline, because there were almost no Axis ground forces capable of stopping Reid’s force from raiding the airfields and supply installations and western Cyrenaica.
  • After just one week of combat, the Axis was reduced to weighing equally unpalatable options. Should they send an urgently needed ground force to protect the airfields from possible raids? Or should they send in petrol to keep planes in the air? Or should they send 5cm AP ammunition of which its own tanks were beginning to run short?

[1] Specialised mountain troops
[2] Generally known as
Stugs in English – fully armoured assault guns with 75mm guns, on a Panzer III chassis.
[3]small destroyers, probably Alcione y Lira, the former was sunk on 11 December by HM Submarine Truant near Crete
[4]Luftwaffe rear area command based in Benghazi.


Germany Turns the Tide in North Africa

To bolster the faltering Italians, Hitler sent General Erwin Rommel (The Desert Fox, Der Wustenfuchs in German) with the Afrika Korps, consisting of two armored divisions. On 14 February 1941, Rommel and the 5th Leichte (Panzer) Division arrived in Tripoli and were joined in early May by the 15th Panzer Division. Although originally intended to be only a small blocking force, by 15 April Rommel and his German-Italian army had pushed the British eastward back to the Egyptian border. He simultaneously assaulted Tobruk, still held by the British, but Tobruk did not fall.

The failure to capture Tobruk was followed by a series of sharp battles (Operation Crusader) in November 1941 that resulted in the Afrika Korps being forced back to its starting point at El Agheila. Rommel's difficulties in the desert had more to do with the ability of the Allies to disrupt his supplies than any failure of Rommel as a commander. Eventually the Afrika Korps returned to the offensive, driving the British back to the Gazala line, just in front of Tobruk, 26-27 May 1942. Rommel then returned to Tobruk and took the port on 21 June 1942, capturing 35,000 British troops. The British retreated to the strategic bottleneck El Alamein (150 miles west of Cairo) and for most of July 1942 the First Battle of El Alamein took place there. In the end, the battle was a stalemate, but stopped Rommel's advance.


Tobruk besieged

On 24 March 1941 Rommel attacked, cutting off the British 3rd Armoured Brigade. Wavell's force had already been weakened by the transfer of troops to Greece and East Africa.

By 13 April the British had been forced back to the Egyptian frontier, leaving the 9th Australian Division besieged in Tobruk. They held out, but after two attempts to relieve Tobruk failed, Wavell was replaced as Commander-in-Chief Middle East by General Sir Claude Auchinleck.

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Central India Horse, Cyrenaica, December 1941

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A British Crusader tank passes a burning Panzer Mk IV, 1941


South Africa troops in Benghazi, December 1941 - History

British & Commonwealth Orders of Battle

Sudáfrica

South African Formations of the Second World War

In September 1939, the South African Army numbered 3,353 regulars. These were supplemented by 14,631 men of the Active Citizen Force (ACF) which gave peace time training to volunteers and in time of war would form the main body of the army. Pre-war plans did not anticipate that the army would fight outside southern Africa and it was trained and equipped for bush warfare. Changes were initiated after the Italian conquest of Abyssinia in 1936 and the 27 battalions of the ACF were organised into nine brigade groups. The brigade group was the basic South African field formation capable of independent operations. Mirroring contemporary British practice, each brigade of three infantry battalions was allocated its own artillery, engineers and other ancillary arms.

However South Africa’s military aspired to greater things and in late September 1939, the Chief of Staff, Sir Pierre van Ryneveld, proposed the formation of a Mobile Field Force, made up of two infantry divisions (each of three infantry brigades), a mounted brigade and an armoured regiment. Together with supporting artillery and coastal defence forces, the requirement was for 140,000 men. Although not formally accepted, the proposal set the pattern for subsequent mobilisation and force structure.

The proposal also highlighted a failing which was to plague South African planning throughout the war. There were simply not enough men to fill out the planned formations. Out of a total population of 2,400,000 whites, the available pool of men aged between 20 and 40 was around 320,000. The declaration of war on Germany had the support of only a narrow majority in the South African parliament and was far from universally popular. Indeed, there was a significant minority actively opposed to the war and under these conditions conscription was never an option. The expansion of the army and its deployment overseas depended entirely on volunteers.

Given the country’s attitudes to race, it is not surprising that the enlistment of fighting troops from the much larger black population was hardly considered. Instead, in an attempt to free up as many whites as possible for the fighting and technical arms, a number of corps were formed to provided drivers and pioneers, drawn from the more acceptable Cape Coloured and Indian populations. These were eventually amalgamated into the Cape Corps. A Native Military Corps, manned by blacks, was also formed for pioneer and labouring tasks. For some of their tasks, individuals were armed, mainly for self-protection and guard duties, but they were never allowed to participate in actual combat against Europeans.

Mobilisation and Early Deployments

Up until the spring of 1940 (South African Army 1939-40 by David A Ryan), the army trained with little prospect of action. In March, following a British request, General Jan Smuts, the South African Prime Minister, promised an infantry brigade to reinforce Kenya against the Italians in East Africa. This impending foreign deployment, to be completed by July, was outside the scope of the existing oath taken by the Army’s volunteers and on 29 March, officers and men were invited to take a new oath for service anywhere in Africa.

On 11 May 1940, 1 Infantry Brigade was mobilised, followed by eight brigades during the summer. South Africa declared war on Italy on 11 June and 1 Brigade deployed to Kenya in July. 1 Infantry Division formed on 13 August and, with 2 and 5 Brigades, joined 1 Brigade during October and November. The South Africans distinguished themselves during the highly successful East African campaign which followed. The country also provided the majority of engineers and other technical troops and by April 1941 had 31,560 troops in East Africa. One disappointment was that 1 Division did not fight with all three South African brigades under command, 1 Brigade serving with both 11 and 12 African Divisions, its place taken by 25 East African Brigade.

In May 1941, 1 Division was sent to Egypt and was soon joined by 2 Division. 2 and 3 Divisions had formed in South Africa in October and November 1940, but 3 Division remained at home as a drafting formation, supplying replacements to the two divisions ‘up North’.

The North African Cauldron

South African formations, organised and equipped along British lines, met with mixed fortunes in the North African campaign. In its first operation, during Operation Crusader, 5 Brigade was destroyed on 23 November 1941, at Sidi Rezegh. The commander of 1 Brigade, Brig Dan Pienaar, operated cautiously for the remainder of the operation, reluctant to incur additional high losses. 2 Brigade was detached to 8 Army throughout, forming the garrison of the Matruh fortress, while 2 Division, lacking motor transport, was in reserve. The South Africans were understandably concerned that their divisions should fight as whole formations and for the Gazala battles the brigades fought under command of their respective divisions. But further disaster awaited the luckless South Africans. On 21 June 1942, 2 Division, with 4 and 6 Brigades under command, surrendered at the fall of Tobruk.

1 Division, with 1, 2 and 3 Brigades under command, was able to get away relatively intact and fought well in the defensive battles following 8 Army’s retreat into Egypt. The cautious Pienaar, now commander of 1 Division and increasingly reluctant to risk his troops, lost the confidence of his British commanders. It was felt, a little unfairly, that his division now lacked the necessary aggressiveness and drive for offensive operations. However the division played an important part in the victory at El Alamein.

Manpower Problems and Service in Italy

From the time of their arrival in North Africa, it had been the Army’s ambition to convert the two divisions to armoured formations, but the necessary equipment had been lacking. Victory in North Africa gave an opportunity to resurrect these plans but there were two problems to overcome. The first, as ever, was manpower. Although 3 Division had despatched 7 Motorised Brigade to garrison Madagascar between June and December 1942, the division could not be sustained, let alone converted to armour in place of the lost 2 Division. It was decided to withdraw 1 Division to South Africa at the end of 1942 and to replace it with an armoured division. But what of the second problem, with the closure of the campaign in North Africa, where was the new division to fight?

During this time, a number of formations were organised, but most disappeared quickly for lack of men. Eventually 6 Armoured Division began forming in South Africa in February 1943, and moved to Egypt in April, where it equipped and trained for nearly a year. A further armoured division, 1 Armoured, was planned but was reduced to a brigade and remained in South Africa, acting as a feeder for 6 Division. Manpower problems continued to beset 6 Division, the shortages compounded by the reluctance of some to serve outside Africa and of some veterans to serve again, but during the summer of 1943, infantry shortfalls were overcome by merging regiments. Like some marriages, the mergers retained the names of both parties, resulting in titles such as the First City/Cape Town Highlanders Regiment and the Imperial Light Horse/Kimberley Regiment. By late 1943, there were 40,00 South Africans in the Middle East.

Early in 1943, a new oath was instigated for service outside Africa and 6 Division and a number of engineer units were offered to the British for service in Italy. The British willingly accepted the engineers but were at first reluctant to accept the division as the real need was for more infantry. The potential of the division could not be overlooked for ever and it finally disembarked at Taranto in April 1944. British experience in Italy showed that armoured divisions, with one armoured and one infantry brigade, were too light in infantry. Independent infantry brigades were attached to their divisions and to 6 SA Armoured, the British 24 Guards Infantry Brigade joining the division’s 11 Armoured and 12 Motorised Brigades in May. The brigade group remained key to the British and South African concept of fighting and by now divisional integrity was respected. So too was the need for all arms to operate together and it was common for the infantry battalions to operate with the division’s tanks under command, after the fashion of the German Kampfgruppe or the American task force.

Initially attached to 8 Army, 6 Division fought with 5 US Army from August 1944 until the war’s end. The division faced a constant struggle for replacements, alleviated by the loan of additional British troops and, ironically for the race-conscious South Africans, an Indian infantry battalion, 4/13 Frontier Force Rifles. In February, general infantry shortages forced the removal of the Guards brigade to reconstitute the British 56 Infantry Division but the South Africans improvised 13 Motorised Brigade in its place. Despite the shortages, 6 Division acquitted itself well throughout the campaign but it is questionable whether enough men could have been found to keep it in being if the war had lasted longer.

South Africa made a significant contribution to the British Commonwealth war effort, especially in the early years as the British struggled to mobilise. As for the Army, of the 132,194 men who volunteered for full time service by the war’s end, nearly 3400 were killed, 7,236 wounded and 12,271 missing and POW.

Ellis, J. The Sharp End of War, David & Charles (1980)

Joslen, HF. Orders of Battle, Second World War 1939-1945, reprinted by the London Stamp Exchange (1990)

Martin, HJ and Orpen, N. Sudáfrica en guerra, Purnell, Cape Town (1979)

Orpen, N. East African and Abyssinian Campaigns, Purnell, Cape Town (1968)

Orpen, N. The War in the Desert, Purnell, Cape Town (1971)

Orpen, N. Victory in Italy, Purnell, Cape Town (1975)

Perry, FW. The Commonwealth Armies, Manpower and Organisation in Two World Wars, Manchester UP (1988)


Historical Events in 1941

    27th Rose Bowl: #2 Stanford beats #7 Nebraska, 21-13 7th Sugar Bowl: #4 Boston College beats #6 Tennessee, 19-13 7th Orange Bowl: #9 Mississippi State beats #13 Georgetown, 14-7 World War II: German bombing severely damages the Llandaff Cathedral in Cardiff, Wales World War II: The U.S. government announces its Liberty ship program to build freighters in support of the war effort. Canada & US acquire air bases in Newfoundland (99 yr lease) Italian counter offensive in Albania Sergei Rachmaninov's "Symphonic Dances" premieres in Philadelphia American National Collegiate Football Rules Committee announces a new rule permitting free substitution of players Resistance fighters counter d'Estienne d'Orves/Jan Doornik, 1st meet British Australian troops conquer Bardia, Libya

Roosevelt’s Four Freedoms

Jan 6 US President Franklin Roosevelt makes his "Four Freedoms" speech (freedom of speech and worship freedom from want and fear) during his US State of Union address

Evento de Interesar

Jan 7 Chinese Kuomintang forces under orders from Chiang Kai-shek open fire on the surrounded Communist New Fourth Army at Maolin, Anhui Province, killing or capturing 7,000 troops

Ataque a Pearl Harbor

Jan 16 US vice admiral Bellinger warns of an assault on Pearl Harbor

    War Department forms first Army Air Corps squadron for black cadets Chiang Kai-shek disbands the Communist New Fourth Army after the New Fourth Army incident at Maolin, Anhui Province between the nationalist and communist armies leaves many dead World War II: A counter-offensive is launched by the British against the Italians in East Africa British offensive in Eritrea British troops occupies Kassalaf, Sudan

Evento de Interesar

Jan 20 Bela Bartok's 6th string quartet, premieres in NYC

    Chinese Communist leaders re-organize the New Fourth Army in defiance of Nationalist leader Chiang Kai-shek's order for it to be disbanded 1st anti-Jewish measures in Bulgaria 1st commercial extraction of magnesium from seawater, Freeport, Texas Australian and British troops attack Tobruk, Libya British communist newspaper "Daily Worker" banned 1st mass killing of Jews in Romania British and Australian troops capture Tobruk from Italians Groundbreaking for NACA (now NASA) Lewis Research Center

Evento de Interesar

Jan 25 Pope Pius XII elevates the Apostolic Vicariate of the Hawaiian Islands to the dignity of a diocese. It becomes the Roman Catholic Diocese of Honolulu.

    Peruvian ambassador Ricardo Rivera-Schreiber warns American Ambassador of Japanese assault on Pearl Harbor French-Thai War: Final air battle of the conflict. Japanese-mediated armistice goes into effect later in the day. Alexandros Koryzis becomes Prime Minister of Greece Australian troops conquer Derna, Libya Anti-German demonstration in Haarlem, Netherlands

Título de boxeo Pelear

Jan 31 In his 13th title defence Joe Louis KOs Red Burman in the 5th round at Madison Square Garden, New York to retain NYSAC heavyweight boxing crown

    British army Layforce commando units set sail US male Figure Skating championship won by Eugene Turner US Supreme Court upheld Federal Wage & Hour law, sets minimum wages & maximum hours British tanks occupy Maus, Libya Former Dutch premier De Geer flies to Berlin United Service Organization (USO) founded Dutch Premier De Geer returns from Lisbon to Netherlands Auke Adema wins 6th official Dutch 11 Cities Skating Race (9:19) Battle of Beda Fomm: Italian 10th army destroyed British troops conquer Bengazi, Libya

Evento de Interesar

    NSB'er Max Blokzijl begins nazi propaganda on Dutch radio British troops conquer El Agheila Nazi collaborators destroy pro-Jewish café Alcazar Amsterdam (Alcazar refused to hang "No Entry for Jews" signs in front of cafe) 1st highway post office makes 1st trip, Washington, D.C. to Harrisonburg, Virginia Anti-Nazi "Het Parool" begins publishing in Netherlands

Evento de Interesar

Feb 11 Lt-Gen Erwin Rommel arrives in Tripoli

    Sicherheitsdienst complains about Dutch anti German sentiments Jewish Council for Amsterdam forms under Ascher and Cohen Occupation Police arrest "Jewish Foursome" First injection of penicillin into a patient by British physician Charles Fletcher at Radcliffe Infirmary in Oxford, England Nazi leaders attack Dutch Jewish Council One millionth vehicle traverses the NY Midtown Tunnel Carson McCuller's "Reflections in a Golden Eye" published Cebrie Park in the Bronx renamed Halsey Street German Afrika Korps lands in Tripoli, Libya

Música Recording

    In his 14th title defence Joe Louis KOs Gus Dorazio in the 2nd round at the Convention Center, Philadelphia to retain NYSAC heavyweight boxing crown Nazi police attacked & driven away from Koco, Amsterdam (by young Jews) 1st transport of Jews to concentration camps leave Plotsk Poland Nazi Germany orders Polish Jews barred from using public transportation

Evento de Interesar

Feb 21 Omar Bradley is promoted to the rank of brigadier general

    Nazi police raid Amsterdam and round up 429 young Jews for deportation to be sent to Buchenwald and Mauthausen concentration camps Arthur "Bomber" Harris becomes British Air Marshal German assault on El Agheila Libya IG Farben decides building Buna-Werke in Auschwitz Concentration Camp Paul Creston's 1st Symphony premieres Roy Harris' "Ballad of a Railroad Man" premieres Plutonium first produced and isolated by American chemist Glenn T. Seaborg at Berkeley 43 Geuzen resistance fighter trial opens in the Hague Anti-Nazi meeting at Noordermarkt Amsterdam Boston Bruins set NHL record of 23-game unbeaten streak (15-0-8) February strike against persecution of Jews, in Amsterdam 2 fighters unable to continued slugfest, referee declares double KO Cowboys' Amateur Association of America organized (California) Utrecht & Zaandam strike against raid on Jews Vichy-France makes religious education in school mandatory

Academy Premios

Histórico Publicación

Mar 1 Captain America created by cartoonists Joe Simon and Jack Kirby is first published by Timely Comics (premiere issue released on December 20, 1940)

    1st US commercial FM radio station goes on the air, Nashville, Tennessee Former University of Notre Dame star fullback Elmer Layden is named first Commissioner of the NFL German troops invade Bulgaria

Evento de Interesar

Mar 1 Himmler inspects Auschwitz concentration camp

    Rangers' goalie Dave Kerr becomes the 5th goaltender in NHL history to record 200 career victories when New York wins, 3-1 over the Canadiens at Montreal World War II: First German military units enter Bulgaria after it joined the Axis Pact.

Evento de Interesar

Mar 3 Netherlands NSB-leader Mussert visits Hermann Goering in Berlin

    18 Geuzen resistance fighters sentenced to death in The Hague Chicago Black Hawks goaltender Sam LoPresti faces NHL record 83 shots in a 3-2 loss to the Bruins in Boston

Evento de Interesar

Mar 4 Serbian Prince Paul visits Adolf Hitler

    The United Kingdom launches Operation Claymore on the Lofoten Islands, during World War II. 3rd largest snowfall then in NYC history (18.1") 50,000 British soldiers land in Greece during WWII British troops invade Abyssinia (Ethiopia) 1st baseball player drafted into WW II (Hugh Mulcahy, Phillies) Lee MacPhail, Dodger GM predicts all players will wear batting helmets

Evento de Interesar

Mar 11 Bronko Nagurski beats Ray Steele in Minn, to become wrestling champ

Evento de Interesar

Mar 11 FDR signs Lend-Lease Bill (lend money to Britain)

    German occupiers confiscate AVRO studios in Netherlands A Bougne forms AGRA (Amis du Grand Reich Allemand)

Evento de Interesar

Mar 16 Russian composer and pianist Dmitri Shostakovich receives the Stalin Prize

    National Gallery of Art opens in Washington, D.C. Jimmy Dorsey & orchestra record "Green Eyes" & "Maria Elena" Nazi-German Yugoslav pact drawn In a hard fought 15th title defence Joe Louis KOs Abe Simon in the 13th round at Olympia Stadium, Detroit to retain NYSAC heavyweight boxing crown Grand Coulee Dam in Washington goes into operation

Evento de Interesar

Mar 22 James Stewart is inducted into the Army, becoming the first major American movie star to wear a military uniform in World War II

Evento de Interesar

Mar 24 Glenn Miller begins work on his 1st movie "Sun Valley Serenade", starring Sonja Henie and John Payne, for 20th Century Fox

    LIU beats Ohio U 56-42 for NIT basketball championship Richard Wright & Paul Green's "Native Son" premieres in NYC Carolina Paprika Mills in Dillon, South Carolina, incorporated Britain leases defense bases in Trinidad to US for 99 years Adolf Hitler signs Directive 27 (assault on Yugoslavia) Yugoslavian coup gets rid of pro-German Prince Paul

Música Estreno

Mar 29 1st performance of Benjamin Britten's "Requiem Symphony"

    3rd NCAA Men's Basketball Championship: Wisconsin beats Washington State, 39-34 Badgers' forward John Kotz is named tournament Most Outstanding Player WPAT radio in NJ begins broadcasting (country music format) German counter offensive in North Africa Ground broken for Union Square Garage, San Francisco

Evento de Interesar

Apr 1 Lillian Hellman's "Watch on the Rhine" premieres in NYC

    US Navy takes over Treasure Island in San Francisco Bay Nazis forbid Jews access to cafés Pro-German Rashid Ali al-Ghailani grabs power in Iraq The Blockade Runner Badge for German Kriegsmarine is instituted. German occupier disallows Dutch scouting association

Evento de Interesar

Apr 3 British Prime Minister Winston Churchill warns Soviet leader Joseph Stalin that a German invasion is imminent

    Rasjid al-Gailani forms pro-German regime in Iraq Walton's overture "Scapino" premieres in Chicago German troops conquer Benghazi, Libya San Francisco Castro & Fillmore streetcars replaced by buses

Maestros de EE. UU. Golf

Apr 6 8th US Masters Tournament, Augusta National GC: Craig Wood wins his first major title, 3 strokes ahead of runner-up Byron Nelson Masters' first wire-to-wire champion

    Beginning of operation Bestrafung - German bombers attack Belgrade (17,000 die) British major general Michael Gambier-Parry captured in North Africa German bombardment of Piraeus (munitions ship explodes) Italian forces holding Addis Ababa surrender to British & Ethiopian forces British generals O'Connor & Neame captured in North Africa In his 4th title defence in 9 weeks Joe Louis beats Tony Musto by TKO in the 9th round at the Arena, Saint Louis, Missouri to retain NYSAC heavyweight boxing crown PGA establishes Golf Hall of Fame LPGA Titleholders Championship Women's Golf, Augusta CC: Dorothy Kirby wins comfortably by 16 strokes ahead of Helen Sigel German troops conquer Libyan county Cyrenaica

Evento de Interesar

Apr 10 Independent State of Croatia led by Ante Pavelić established as fascist German puppet state

'Hitler Will Have to Break Us or Lose the War'

Apr 11 Germany blitzes Coventry, England

Buckingham Palace is bombed. Churchill, King George VI and Queen Elizabeth inspect the damage. Photo: NPA Rota
    Jewish Weekly newspaper taken control by Nazis Nazi occupiers in Netherlands confiscate Jewish assets Stanley Cup Final, Olympia Stadium, Detroit, MI: Boston Bruins defeat Detroit Red Wings, 3-1 for a 4-0 series sweep

Evento de Interesar

Apr 12 Vichy-France's head of government Admiral François Darlan consults with Adolf Hitler

    Heavy German assault on Tobruk Pact of neutrality between the USSR and Japan is signed. 1st massive German raid in Paris, 3,600 Jews rounded up King Peter leaves Yugoslavia 45th Boston Marathon won by Leslie Pawson in 2:30:38 his third victory in the event 1st helicopter flight of 1 hr duration, Stratford, Ct Little Theater at Adelphi Strand, London closes British troop land in Iraq US Office of Price Administration forms (handled rationing) Egyptian steamer SS Zamzam attacked and later scuttled by German cruiser Atlantis (all on board rescued) World War II: The Kingdom of Yugoslavia surrenders to Germany. Bertolt Brecht's play "Mother Courage and her Children" premieres in Zurich Bulgarian troops invade Macedonia Milk rationed in Holland 100 German bombers attack Athens Dodgers start to wear liners in their caps Greece surrenders to nazi-Germany Greek Army surrenders to Germany British RAF evacuates the Greek King George II to Egypt British army begins evacuation of Greece Dutch Prince Bernhard becomes an RAF pilot Operation Merkur: Hitler orders conquest of Kreta A tradition begins, 1st organ at a baseball stadium (Chicago Cubs) Potatoes rationed in Holland German troops occupy Athens, Greece Last British troops in Greece surrender

Película Primer ministro

May 1 "Citizen Kane", directed by Orson Welles and starring himself, Joseph Cotten and Dorothy Corningore, premieres at the Palace Theater in New York City


Ver el vídeo: 13 HORAS: LOS SOLDADOS SECRETOS DE BENGASI. Detrás de cámaras Tipos Reales